Dans la revue Nature Neuroscience, des chercheurs en neurologie de UCLA (University of California, Los Angeles) ont livré les résultats d'une expérience d'immersion virtuelle menée sur des rats.

L'objectif était d'observer les différences de réactions du cerveau lorsqu'un sujet est plongé dans un environnement réel ou un environnement virtuel. Plus précisément, il s'agissait d'observer les régions du cerveau impliquées dans la cartographie de l'environnement.

Selon les chercheurs, ce sont les neurones de l'hippocampe qui sont particulièrement actifs lorsqu'un personne explore une pièce et produit une carte cognitive des lieux. La région de l'hippocampe est également sollicitée dans la formation de mémoires nouvelles et son dysfonctionnement est impliqué dans les maladies neurodégénératives.

Les scientifiques supposent que l'hippocampe calcule les distances entre le sujet et des marqueurs spatiaux environnants, comme un immeuble ou une montagne. D'autres sens comme l'odorat et les sons peuvent aider le cerveau à évaluer les espaces et les distances.

Pour tester si l'hippocampe pouvait former une carte spatiale en utilisant uniquement les marqueurs visuels, les scientifiques ont analysé l'activité neuronale d'un rat placé sur un tapis de marche, dans un environnement virtuel constitué d'écrans larges – plus immersif qu'une salle IMAX selon les chercheurs –.

Les chercheurs ont également mesuré les réactions et l'activité neuronale d'un rat dans un espace réel conçu pour ressembler à l'environnement virtuel.

Selon le neuroscientifique en charge de l'expérience, Mayank Mehta : « Seulement la moitié des cellules impliquées dans la cartographie ont été actives dans la réalité virtuelle. Les rats n'ont pas mémorisé une position dans l'espace absolu, mais plutôt la distance relative. »

D'après le chercheur, « Cela ne arrive jamais dans le monde réel. ».

« Leurs neurones se sont comportés différemment, suggérant que leurs cerveaux savaient que l'environnement n'était pas la réalité, mais les rats étaient encore capables de réaliser des tâches dans l'expérience. »

« Je pense que les êtres humains sont capables d'être convaincus par réalité virtuelle. Le cerveau traite l'espace différemment, mais le cerveau s'arrange toujours pour en faire un tout. » a déclaré Mayank Mehta.

L'expérience peut être pondérée par le fait que les rats voient très mal par rapport aux humains et également que la réalité virtuelle utilisée lors de l'expérience était non invasive – à la différence de celle délivrée par des casques d'immersion de type Oculus Rift –

Mayank Mehta a enfin expliqué que l'expérience a été menée sur des rats car l'analyse des circuits complexes du cerveau et l'activité neuronale avec une grande précision n'est pas possible chez les humains.

L'intégralité des résultats de l'expérience ici

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